Energy-Plus Masterplan, Metamorphosis of the Gare Maritime and Construction of 3 Vertical Forests,

Brussels 2016,


TYPE: Architectural Commission

ARCHITECT: Vincent Callebaut Architectures, Paris

CLIENT: Extensa, T&T Project S.A.

CONTRACT LOCATION: Tour & Taxis, Brussels, Belgium

PROGRAM: 85 000 M² Housing (Zone B) + 50 000 M² Office + Retail + Leisure (Gare Maritime)

SURFACE AREA: 135 000 M²



Whereas most developing countries can write their future starting from a blank slate, European cities face the challenge of transforming their built heritage to secure their energy, social and economic transition towards post-carbon, circular and interdependent urban living.

It means being determined to act as forward thinkers, and to bring our new project “Tour & Taxis” into the 21st century in terms of uses, technological progress, social innovation, and sustainable building principles. Today's architecture is capable of implementing "energy solidarity" between a piece of architectural heritage -- industrial in this case -- and a contemporary project. The latter provides the necessary energy to the former by integrating renewable energies, thus limiting carbon emissions as recommended by the COP 21.

Built between 1902 et 1907, Tour & Taxis used to be a large customs clearance and storage complex in the 20th century, located at the river, road and railway gates of Brussels, now Europe's capital city.

Covering 40 hectares (c. 100 acres) of former wetlands, this industrial park is a worldwide symbol of industrialization's golden age – its engineering, ironwork, stonework and natural light.

It lost its utility with the progressive lifting of Europe's custom borders, but the Tour & Taxis neighborhood is currently undergoing a major renewal, and is once again on the verge of becoming an important vehicle for the economic and cultural development of Brussels, bringing in a sense of well-being and community.

The warehouses and sheds have been repurposed with corporate sustainability and the knowledge economy in mind, and a dedication to energy saving and the reuse of renewable energies.

The ultimate goal is to create a genuine mixed-use eco-neighborhood where it is pleasant to be, work, live and play; an eco-neighborhood along the Brussels canal, articulated around three axes: revitalization of the built heritage, sustainable communities, and water.

This redevelopment is combined with the creation of a bridge for public, non-motorized and shared transportation that will link the Rue Picard on the south side of the site to the Gare du Nord train station.

The project presented herein focuses on the "metamorphosis" of the Gare Maritime (Marine Terminal) into 50,000 square meters (c. 538,000 square feet) of mixed-use space composed of professional activities (offices, workshops, etc.), retail activites (markets, showrooms, shops, fablabs, etc.) and public amenities. Across from the pediment of the Gare Maritime, the project also includes the eco-design of three residential "vertical forests" totalling 85,000 square meters (c. 915,000 square feet), as well as the creation of a large pond bordered by a natural and biological pool which links the Tour & Taxis park to the Brussels canal.


The Gare Maritime is uniquely large and majestic, and is divided into five parallel iron, cast iron and glass "vessels". These days, it sits empty and is one of the largest terminals in Europe, with a floor area of 40,000 square meters (c. 430,000 square feet) .

In his time, Frédéric Bruneel, the railways' chief engineer, decorated it like an Art Nouveau masterpiece, with wrought iron and stylized vegetal forms that still adorn the pillars and arches today.

Our concept proposes to bring the new public park and the canal inside the Gare Maritime along the 280-meter (c. 920-foot) length of its naves, creating a genuine BIOCAMPUS (eco-campus) where it feels good to work and relax.

The two median naves are thus "innervated" with vegetation and water. These interior gardens – tropical to the east and continental to the west – climb along the façades of the various functional spaces, forming cascades of exotic and endemic plants.

The various styles of contemporary architecture resolutely assert their time. Biomimetics inform their shape and structure, as well as the biosourced materials used according to flexible and modular construction principles. Contrasting with the wrought iron of the five naves facing it, the BIOCAMPUS is built in solid wood and cross-laminated timber (CLT) to reduce the intrinsic carbon footprint of the construction, while bringing warmth and comfort to the microclimatic interior landscape.

The spatial organization of the BIOCAMPUS promotes innovation, interdisciplinarity and transversality – all aimed towards co-working and the circular economy of this early 21st century, based on the "Triple R" theory: Reduce, Reuse, Recycle.

The BIOCAMPUS establishes an individual architectural identity for each of the five naves – enhancing the industrial heritage while guaranteeing visual permeability between the large three main naves:

- The "Waves" in the western nave: include retail on the ground floor and open-space offices on the upper floors.

- The "Containers" in the eastern nave: offer leisure space on the ground floor, with modular offices and a hotel on the upper floors.

- The "Boat hulls" in the central nave: act as genuine idea labs for meetings and brainstorming sessions.

- The "Geodesic domes" between the two median naves: incorporate restaurants and bars, as well as sports and leisure spaces.

- The "Greenhouses" along the Main Street : bring agriculture back into the heart of the city, with urban farms dedicated to organic farming.

The rule for all these architectural entities is to be completely detached from the existing structure and façades, highlighting them while ensuring the reversibility of the project.

The recurring theme is to offer living and working spaces of different scales that promote chance meetings and multidisciplinarity while boosting innovation. These spaces – each of different but always human, Roman piazza-inspired sizes – are linked together by ground-level bicycle paths, while over 6.6 meters (c. 22 feet) above, tree-perched footbridges offer unique perspective views of the wrought iron floral motifs designed by Frédéric Bruneel.

All the co-working, e-business and e-sharing spaces can be allocated to multiple long-term businesses, or be turned into a start-up cluster. The interior space planning is flexible and easily adjustable, thanks to raised floors pre-installed with plumbing, HVAC and NICT. They only use biosourced materials that are recycled and/or recyclable according to "cradle to cradle" standards.

Wrapped in waterproof and airtight façades with high thermal inertia, the majestic "vessel" forms a microclimatic space that reduces energy needs. It also incorporates the concepts of passive bioclimatism and cutting-edge renewable energies, such as: rainwater harvesting; earth-air heat exchangers for natural ventilation; evapotranspiration gardens; biomass cogeneration; geothermal stations; a wind farm with 88 magnetic levitation vertical axis wind turbines located on the cornices (88 x 770 kWh/year = 67,760 kWh/year); solar and heat energy roofs (18,000 square meters or c. 194,000 square feet x 120 kWh/square meter/year or c. 11.15 kWh/square foot/year = 2,160,600 kWh/year); and southern façades made of silicon cells (9,600 square meters or c. 103,300 square feet x 60 kWh/square meter/year or c. 5.6 kWh/square foot/year = 576,000 kWh/year).

All of these contribute to the development of a BEPOS (energy-plus building) that generates 186% of its annual needs, i.e. 2,803,760 kWh/year for an energy-efficient consumption estimated at 1,500,000 kWh/year (50,000 square meters or c. 538,000 square feet x 30 kWh/square meter/year or c. 2.8 kWh/square foot/year). Self-sufficient, the Gare Maritime provides 86% in value-added energy that can be redistributed in real time to the neighborhing historic buildings and future sustainable housing units across from it.


The "Zone B" faces the northern pediment of the Gare Maritime, and is dedicated to the development of 85,000 square meters (c. 915,000 square feet) of multiple-scale housing units as well as convenience stores.

The concept of the "Vertical Forests" is to build "Sky Villas" surrounded by vertical gardens, i.e. individual homes with private food gardens and community orchards high in the Brussels sky, thus combining the advantages of both rural and urban living. This vertical village concept addresses the increasingly obsolete geographical segregation between one's private life in the countryside and professional life in the city. It challenges the car-centric culture of the 20th century, and reinstates the notion of a pedestrian city focused on ecomobility. Less time wasted in one's car means more time for oneself.

The project takes advantage of the trapezoid-shaped area bounding the construction zone. Large rooftops with elegant curves outline fruit and vegetable corbel balconies, with unparalleled views of the Brussels historic core and the Koekelberg basilica. Tilted south, these rooftops are covered with solar panels (12,500 square meters or c. 135,000 square feet) that provide some of the housing units' energy needs.

The three vertical forests total 85,000 square meters (c. 915,000 square feet), and are divided from east to west into three lots of roughly 32,500 square meters (c. 350,000 square feet), 28,000 square meters (c. 301,400 square feet), and 24,500 square meters (c. 263,700 square feet) respectively. These forests align along the width of the Gare Maritime, and are separated from each other by gardens that are 35-meter (c. 115-foot) wide.

The façades reveal the social diversity of the project, like a giant Tetris that fits vertically together with all the sky villas – from the smallest to the largest one. Using inclined ramps that shelter the ground-level orchards and common areas, the Tour & Taxis park extends over green roofs, offering strolls overlooking the large central pond.

To the south, the height of the towers does not exceed 24 meters (c. 79 feet), thus aligning with the ridges of the Gare Maritime's three large naves. To the north along the future Avenue Tour & Taxis, their height reaches 100 meters (c. 328 feet) on over 30 floors, with panoramic views of Molenbeek, Laeken, and the Atomium further away.

Three distinct urban components articulate between the vertical villages and the Gare Maritime: 1. a large marsh pond attracting Brussels' biodiversity; 2. the former Halle aux Poissons et Huiles (fish and oil covered market) converted into a bar and restaurant; 3. a giant lilypad offering exhibit and event space, as well as an open-air rooftop auditorium.

This urban complex connects the large esplanade located nord-east of the Entrepôt Royal (Royal Warehouse) with the parc created to the north-west on the old rail forks' trail. The lilypad sets a double vanishing point: for the perspective from the Gare Maritime's central nave on one side; and for the perspective from the bridge coming from the Gare du Nord train station on the other side.

Each master plan zone is thus stitched to the other like an avant-garde "TEGPOS" (Positive Global Energy Territory), as a symbol for the desired perfect symbiotic relationship between man, technology and ecosystems.

Metamorphosis means the transformation of the caterpillar into a butterfly.

Metamorphosis doesn't mean eradicating the past, but rather integrating the best of the past into our future.

Metamorphosis means privileging writing a story over another.

Metamorphosis means selecting which components of the past will form the foundations of a future still to be imagined.

The role of architects extends beyond mere conservation or restoration: it involves advocating for a hybrid history.

To stretch the limits and think ouside the box; to have courage for oneself and for others; to challenge old structures and advance society and our way of life: that's the most difficult task in the world, because it confronts the beliefs of predecessors and decision-makers. Our proposal for Tour & Taxis attempts to turn this ambition into a reality – one step at the time.

Brussels, 2016

Copyrights: Vincent Callebaut Architectures, Paris



Tandis que de nombreux pays émergents écrivent leur futur à partir d’une page blanche, les villes européennes relèvent le défi de la métamorphose de leur patrimoine intrinsèque afin d’assurer leur transition énergétique et socio-économique vers une urbanité définitivement post-carbone, circulaire et solidaire.

La volonté est d’agir comme des prospectivistes pour propulser «Tour & Taxis» vers le 21ème siècle en termes d’usages, d’avancées technologiques, d’innovation sociale et de principes constructifs durables. En effet, l’architecture est capable aujourd’hui de mettre en œuvre le concept de « Solidarité Energétique » entre un patrimoine – industriel dans ce cas - allié à un projet contemporain. Le second fournissant l’énergie nécessaire au premier par l’intégration des énergies renouvelables pour atteindre un bilan sobre en carbone sur le plan environnemental comme le recommande la COP 21.

Construit entre 1902 et 1907, Tour & Taxis était au 20ème siècle un gigantesque complexe de dédouanement et d’entreposage aux portes fluviales, routières et ferroviaires de Bruxelles, désormais Capitale de l’Europe.

Couvrant 40 hectares d’anciennes prairies marécageuses, le parc et les bâtiments industriels du site représentent au plan mondial l’âge d’or de l’industrialisation, du génie civil, du travail de la ferronnerie, de la pierre et de la lumière naturelle.

Sa raison-d’être rendue caduque par la levée progressive des barrières douanières européennes, le site de Tour & Taxis est aujourd’hui un quartier en pleine révolution en phase de redevenir un vecteur important du développement économique et culturel de Bruxelles inspirant un sentiment de bien-être et de mieux vivre ensemble.

Les entrepôts et les sheds ont été transformés sur les thèmes de l’entreprise durable et de l’économie de la connaissance aux ambitions affirmées en termes d’économie d’énergie et de réutilisation de l’énergie renouvelable.

L’objectif à terme, est la naissance d’un écoquartier réellement multifonctionnel où il fait bon vivre, travailler, habiter et se divertir; un écoquartier bordant le canal de Bruxelles et articulé autour de trois axes : le patrimoine redynamisé, les communautés durables et l’eau.

Ce développement s’accompagne par la création d’une passerelle pour les transports publics et le trafic doux qui reliera la Rue Picard au sud du site à la Gare du Nord.

Le projet ici présenté porte sur la métamorphose de la Gare Maritime en 50 000 M² d’espaces multifonctionnels avec un mélange d’activités économiques (bureaux, ateliers…) et commerciales (marché, showrooms, magasins…) ainsi que des équipements collectifs. Face au fronton nord de la Gare Maritime, le projet porte également sur l’écoconception de trois « forêts verticales » résidentielles de 85 000 M² et sur le développement d’un vaste étang bordé d’une piscine naturelle biologique reliant le Parc de Tour & Taxis au Canal de Bruxelles.


Immense et incroyable, la Gare Maritime est divisée en cinq vaisseaux parallèles de fer, de fonte et de verre. Actuellement vide, elle présente une superficie au sol de de 40 000 M² (4 ha) et est l’une des plus grandes gares d’Europe.

A l’époque, Frédéric Bruneel, l’ingénieur en chef des chemins de fer, l’a teinté - tel un chef d’œuvre d’Art Nouveau - de dentelles de fer aux motifs végétaux qui ornent encore aujourd’hui les pilastres et les arches aériennes.

Notre concept est de faire rentrer le nouveau parc public et le canal dans la Gare Maritime tout au long des 280 mètres de ses nefs pour créer un véritable BIOCAMPUS où il fait bon travailler et se divertir.

Les deux nefs intermédiaires sont ainsi innervées par des coulées végétales et aquatiques. Ces jardins intérieurs, tropical à l’Est et continental à l’Ouest, grimpent sur les façades des entités fonctionnelles formant ainsi de véritables cascades de plantes exotiques et endémiques.

Les architectures contemporaines affirment résolument leur époque. Elles s’inspirent du biomimétisme autant dans leurs morphologies et leurs structures, que dans les matériaux biosourcés qu’elles mettent en œuvre en adoptant des principes constructifs flexibles et modulables. En effet face aux dentelles de fer des cinq nefs, le BIOCAMPUS est construit en bois massif et en bois lamellé-entrecroisé (Cross Laminated Timber) pour baisser le bilan carbone intrinsèque de la construction tout en réchauffant le sentiment de bien-être de ce paysage intérieur microclimatique. A travers son aménagement spatial, le BIOCAMPUS prône ainsi l’innovation, l’interdisciplinarité et la transversalité, le tout visant vers le co-working et l’économie circulaire de ce début de siècle basée sur la théorie du “Triple R” : Reduce, Reuse, Recycle.

Le BIOCAMPUS développe une identité architecturale spécifique pour chacune des cinq nefs magnifiant le patrimoine industriel tout en assurant une perméabilité visuelle entre les trois grandes nefs principales :

- Les « Vagues » dans la nef occidentale : développent du retail en rez-de-chaussée et des bureaux en open-space aux étages.

- Les « Containers » dans la nef orientale : proposent des espaces de loisirs en rez-de-chaussée et des bureaux modulaires aux étages ainsi qu’un hôtel.

- Les « Coques de bateau » dans la nef centrale : sont de véritables incubateurs d’idées destinés aux meetings et aux séances de brainstorming.

- Les « Géodes » dans les deux nefs intermédiaires : intègrent les restaurants, les bars ainsi que les espaces de détentes et de sports.

- Les « Serres » le long de la Mainstreet : rapatrient l’agriculture au cœur de la ville sous forme de fermes urbaines dédiées au maraichage biologique.

Toutes ces entités architecturales se sont fixées pour règle de se désolidariser complètement de la structure et des façades existantes pour les mettre en valeur d’une part et assurer la réversibilité du projet d’autre part.

Le leitmotiv est ici de proposer des espaces de vie et de travail à diverses échelles propices à la rencontre et à la multidisciplinarité et à l’accélération de l’innovation. Ces espaces à dimensions variables mais toujours humaines (comme les piazzas à la romaine) sont reliés au sol par des pistes cyclables tandis qu’à plus de 6m60 de hauteur, des passerelles perchées dans les arbres offrent des points de vue inédits sur les détails végétaux en ferronnerie dessinés par Frédéric Bruneel.

Tous ces espaces de co-working, d’e-commerce, et d’e-sharing peuvent être dédiés à plusieurs entreprises ayant une vocation durable ou devenir une véritable pépinière de startups. Les aménagements intérieurs sont flexibles, facilement transformables grâce aux double-decks pré-innervés par les fluides et les TIC. Ils mettent en œuvre uniquement des matériaux biosourcés, recyclés et/ou recyclables adoptant la chartre “Cradle to Cradle”.

Enveloppé de façades étanches à l’eau et à l’air et à haute inertie thermique, l’immense vaisseau forme un espace microclimatique réduisant les besoins à la source. Il intègre ensuite les règles du bioclimatisme passif et les énergies renouvelables de pointe telles que : la récupération des eaux pluviales, les puits canadiens assurant la ventilation naturelle, les jardins évapo-transpirants, la cogénération biomasse, une ferme de 88 éoliennes axiales à sustentation magnétique (88 x 770 KWh/an = 67 760 KWh/an) implantée sur les corniches, des toitures à énergies solaire et thermique (18 000 M² x 120 KWh/M²/an = 2 160 000 KWh/an), des façades sud en cellules de silicium (9 600 M² x 60 KWh/M²/an = 576 000 KWh/M²/an).

Tout concourt ici à la création d’un BEPOS, c’est-à-dire un Bâtiment à Energie Positive produisant 186 % de ses besoins annuels, soit 2 803 760 KWh/an pour une consommation raisonnée estimée à 50 000 M² x 30 KWh/M²/an = 1 500 000 KWh/an). Auto-suffisante, la Gare Maritime présente donc une plus-value énergétique de 86 % à redistribuer en temps réel à ses bâtiments voisins historiques ou aux futurs logements durables lui faisant face.


La « Zone B » fait face au fronton Nord de la Gare Maritime et est dédiée à la construction de 85 000 M² de logements d’échelles diverses et de commerces de proximité.

Le concept des Forêts Verticales est de construire des Sky-Villas, c’est-à-dire des maisons individuelles avec potagers privatifs et vergers communautaires dans le ciel de Bruxelles, bref tous les avantages de la vie à la campagne et en ville enfin réunis. Ce concept de village vertical correspond à la ségrégation géographique, aujourd’hui obsolète, entre le lieu de vie privée à la campagne et le lieu de travail en cœur urbain. Il combat le tout à l’automobile de 20ème siècle pour réintégrer le concept de la ville pédestre dédiée aux transports doux et partagés. Moins de temps dans sa voiture, c’est plus de temps pour soi !

Le projet tire profit du gabarit trapézoïdal délimitant la zone constructible. En effet, de grandes toitures aux courbes élégantes dessinent des terrasses maraîchères en encorbellements avec vues imprenables vers le centre historique de Bruxelles et la Basilique de Koekelberg. Inclinées plein sud, ces toitures sont tapissées de panneaux solaires (12 500 M²) fournissant en partie l’énergie dont les logements ont besoin.

Les trois Forêts Verticales (d’une superficie globale de 85 000 M² répartie respectivement d’Est en Ouest en trois lots de 32 500 M², 28 000 M² et 24 500 M²) sont alignées sur la largeur de la Gare Maritime et largement espacées entre-elles par des jardins de 35 mètres de large. Les façades traduisent la mixité sociale de l’ensemble tel un Tétris géant emboîtant à la verticale toutes les sky villas de la plus petite à la plus grande. Par des rampes obliques, recouvrant de vergers les parties communes situées en rez-de-chaussée, le Parc de Tour & Taxis s’étire ainsi sur des toitures végétales proposant des promenades bucoliques en surplomb du grand étang central.

Au Sud, la hauteur des tours ne dépasse pas 24 mètres afin de s’aligner aux faîtages des trois grandes nefs de la Gare Maritime. Au Nord, le long de la future Avenue Tour & Taxis, elles atteignent 100 mètres de hauteur sur plus de 30 étages avec vue panoramique vers Molenbeek, Laeken et l’Atomium au loin.

Entre ces villages verticaux et la Gare Maritime vient s’articuler une rotule urbaine composée par trois entités distinctes : 1. un grand étang marécageux attirant la biodiversité bruxelloise ; 2. l’ancienne Halle aux Poissons et Huiles reconvertie en bar et restaurant ; 3. un nénuphar géant accueillant un espace d’exposition évènementiel et un auditorium en plein air sur son toit.

Cette composition urbaine permet de faire le lien entre le grand parvis situé au Nord-Est de l’Entrepôt Royal et le Parc aménagé au Nord-Ouest sur les traces des anciennes fourches de rails. Le nénuphar fixe un double point de fuite : pour la perspective depuis la nef centrale de la Gare Maritime d’une part et pour la perspective depuis le pont provenant de la Gare du Nord d’autre part.

Chaque zone du masterplan est ainsi couturée l’une à l’autre à l’image d’un TEGPOS avant-gardiste, symbole de la juste symbiose souhaitée entre les hommes, les technologies et les écosystèmes.

Métamorphoser, c’est transformer la chenille en papillon.

Métamorphoser, ce n’est pas faire table rase du passé mais bien au contraire intégrer le meilleur de chaque époque à notre avenir.

Métamorphoser c’est prendre parti pour une histoire à écrire plutôt qu’une autre.

Métamorphoser c’est faire le choix de juger quels éléments du passé composeront le socle d’un futur à imaginer.

Prendre position pour une histoire métissée, c’est le rôle de l’architecte bien au-delà de la simple conservation ou restauration.

Sortir du cadre, penser "out of the box", avoir de l'audace pour soi et pour les autres, bousculer les vieilles structures, bref, faire évoluer la société et nos modes de vie, voilà bien la chose la plus difficile à faire en ce monde, car c'est nécessairement mettre en péril les croyances de nos prédécesseurs et de nos décideurs. Notre projet pour Tour & Taxis tente de transformer cette ambition en une réalité … pas à pas !

Bruxelles, 2016

Copyrights : Vincent Callebaut Architectures, Paris


PHONE : 0033.
Vincent Callebaut Architectures
7, place Félix Eboué
75012 Paris


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